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Un grupo de biólogos intenta enterrar la idea de que las plantas son conscientes

Se han quitado los guantes de jardinero. Frustrados por más de una década de investigaciones que pretenden revelar las intenciones, los sentimientos e incluso la conciencia de las plantas, los botánicos de mentalidad más tradicional han acabado por estallar. Las plantas, protestan, no son conscientes.

La última salva en la guerra por la conciencia de las plantas ha sido lanzada por biólogos estadounidenses, británicos y alemanes que argumentan que los practicantes de la «neurobiología de las plantas» se han dejado llevar por las capacidades ciertamente impresionantes de las plantas para sentir y reaccionar ante su entorno.

Plantas

Aunque las plantas enroscan sus hojas en respuesta al tacto, crecen más deprisa cuando hay competidores cerca y lanzan trampas cuando las presas se acercan a ellas, los biólogos irritados sostienen que no hay razón para creer que elijan sus acciones, aprendan por el camino o se hagan daño ocasionalmente en el proceso, como afirman algunos neurobiólogos de plantas.

Los críticos, preocupados por las afirmaciones de que las plantas tienen «centros de mando parecidos a un cerebro» en las puntas de las raíces y que poseen el equivalente de los sistemas nerviosos de los animales, afirman que no hay pruebas de que la vegetación sea sensible ni de que haya estructuras en las plantas que les otorguen lo que el neurocientífico Antonio Damasio ha llamado «el sentimiento de lo que sucede».

Lincoln Taiz, botánico de la Universidad de California en Santa Cruz, y siete investigadores afines, escriben en la revista Trends in Plant Science, donde la neurobiología vegetal debutó en 2006: «No hay pruebas de que las plantas necesiten, y por tanto hayan evolucionado, facultades mentales que consumen mucha energía, como la conciencia, los sentimientos y la intencionalidad, para sobrevivir o reproducirse».

Taiz dijo a The Guardian: «Nuestra crítica a los neurobiólogos de las plantas es que no han tenido en cuenta la importancia de la organización, la complejidad y la especialización del cerebro para el fenómeno de la conciencia».

La respuesta de la Universidad de Sydney, Monica Gagliano, que investiga las capacidades cognitivas de las plantas, como la percepción, el aprendizaje, la memoria y la conciencia, fue contundente. Dijo que las críticas no tenían en cuenta todas las pruebas y se centraban sólo en los trabajos que apoyaban el punto de vista de los autores. «Para mí, el proceso de generación de conocimiento a través de la ciencia rigurosa consiste en comprender la base de pruebas que hay detrás de una afirmación», dijo. «¿Dónde están sus datos experimentales? ¿O se espera que aceptemos su afirmación al pie de la letra?

Taiz se basa en el trabajo de los investigadores estadounidenses Todd Feinberg y Jon Mallatt, que exploran los orígenes de la conciencia comparando cerebros simples y más complejos en animales. Llegan a la conclusión de que, mientras que animales que van desde los insectos y los cangrejos hasta los gatos y los monos tienen cerebros suficientes para ser conscientes, otros organismos no superan la prueba. Entre esos organismos se encuentran las plantas, afirma Taiz.

El debate se está convirtiendo en la mayor pelea botánica desde la época romántica, cuando los biólogos de plantas discutieron durante más de un siglo sobre el sexo en las plantas. Mientras los puristas sostenían que en los parterres no podía ocurrir nada tan obsceno, los extremistas del lado del sexo imaginaban que las plantas no sólo tenían sexo, sino que estaban llenas de lujuria y pasión.

Neurobiología

Taiz cree que el auge de la neurobiología vegetal está impulsado por la crisis medioambiental que supone una amenaza cada vez mayor para la vida en la Tierra.

«Quieren concienciar a la gente sobre las plantas como organismos vivos y llegar a un nivel emocional. Comprendo muy bien las motivaciones, pero eso nubla su objetividad. Tienen que estar preparados para el hecho de que las plantas pueden no tener conciencia», dijo. «Es una mala ciencia. Se lleva por delante toda la empresa científica y reduce su credibilidad«.

Pero Gagliano no tiene nada de eso. «Si pensamos que ya sabemos cómo son las cosas y no cuestionamos continuamente nuestras propias suposiciones, sino que construimos nuestras afirmaciones sobre un sistema de creencias al que estamos muy apegados, entonces estamos en graves problemas y perdemos la oportunidad de que se produzca un verdadero descubrimiento científico».

«Lamentablemente, este artículo de opinión parece otra oportunidad perdida, que no avanza en absoluto hacia una mejor comprensión científica de lo que es la conciencia».

No está claro en qué punto del debate queda el príncipe Carlos, que no sólo habla con sus geranios, sino que los instruye positivamente. «Lejos de mi intención criticar al Príncipe Carlos, o a cualquier otra persona, por hablar con sus plantas», dijo Taiz. «Sin embargo, sí me preocuparía si alguna vez le respondieran».

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