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¿Podría Las Vegas mantener un zoológico de categoría mundial?

En medio de la emoción que rodea a los posibles nuevos estadios, arenas y museos de arte, algunos lugareños quieren que Las Vegas obtenga un tipo diferente de sede.

En los últimos años, los miembros de la Sociedad Zoológica de Las Vegas, una organización sin ánimo de lucro, han estado sentando discretamente las bases de un zoológico de categoría mundial. Su misión: «inspirar la educación y el liderazgo en la conservación conectando a la gente con la vida salvaje y la naturaleza». A diferencia de los zoológicos del pasado, éste se centraría en «el cuidado, la ciencia, la educación y la conservación de los animales».

Un «safari motorizado» llevaría a los visitantes por el parque de 100 acres previsto, que ofrecería 16 exposiciones con 900 animales de 300 especies. El plan conceptual del sitio muestra exposiciones agrupadas por regiones (Nevada, África, Asia), junto con un jardín botánico, un zoológico infantil, un aviario, un anfiteatro y una exposición acuática.

Los planes de conservación y educación no son menos ambiciosos. La Sociedad Zoológica ofrecería un programa de preparación para la universidad para estudiantes de secundaria; un Campamento Safari para niños; una biblioteca zoológica pública; talleres y clases; y un programa de televisión semanal llamado Wild Zone. Un centro de conservación incluiría oportunidades de trabajo de campo e investigación con un «enfoque a largo plazo en el bienestar de los animales».

¿Cuál es el calendario? Es demasiado pronto para decirlo.

La Sociedad Zoológica tiene un sitio web y una página de Facebook, y está aceptando donaciones, con un presupuesto propuesto de casi 250 millones de dólares. El grupo se negó a conceder una entrevista porque el proyecto se encuentra en una fase muy temprana.

Este no es el primer o único intento de mantener animales salvajes en Las Vegas. Mientras que la Sociedad Zoológica de Las Vegas destacaría como un gran zoológico, las atracciones de animales menores están repartidas por Las Vegas. Muchos complejos turísticos mantienen hábitats de animales: El Mirage tiene delfines y tigres blancos; el Flamingo tiene aves exóticas (incluida una bandada de flamencos chilenos). En Golden Nugget, Mandalay Bay, Silverton y Forum Shops hay grandes acuarios.

En las afueras de la ciudad, está el Lion Habitat Ranch y el Bonnie Springs Ranch Petting Zoo, que tiene emús australianos, wallabies, pavos reales, patos, burros y un serval africano.

El extinto Parque Zoológico Botánico del Sur de Nevada sirve de ejemplo para los aspirantes a cuidadores de zoológicos. La idea de un difunto detective de homicidios del norte de Las Vegas, comenzó como una tienda de mascotas y se convirtió en un zoológico de tres acres, con aproximadamente 150 animales en su apogeo.

Debido a su mal funcionamiento, el zoológico no acreditado era un objetivo frecuente de PETA y de los lugareños preocupados; los usuarios de Yelpers lo describían como «deprimente», «patético» y «el San Quintín de los zoológicos». Su exterior parecía «una atracción de carretera abandonada», según un artículo de Las Vegas Sun de 2008.

El zoo fue citado por el USDA por infracciones en el cuidado y el trato de sus animales, entre los que se encontraban simios de Berbería y ualabíes. Después de múltiples problemas, la retirada de animales por parte del gobierno federal y las huelgas del personal, el zoo cerró en 2013.

La Sociedad Zoológica de Las Vegas se describe a sí misma como «la noche y el día» diferente del zoológico cerrado. Con planes para unirse y buscar la acreditación de la Asociación de Zoológicos y Acuarios, los funcionarios dicen que está dispuesto a tomar un camino completamente diferente al de su predecesor.

La misión de la asociación es «proporcionar a sus miembros los servicios, los altos estándares, las mejores prácticas y la coordinación de programas para ser líderes en el bienestar de los animales, el compromiso público y la conservación de las especies».

La Sociedad Zoológica de Las Vegas tiene previsto aplicar las mejores prácticas de la asociación en todo el proceso de planificación y desarrollo. Al igual que la familia Reynolds construyó el Smith Center for the Performing Arts, la Sociedad Zoológica no procederá a la construcción hasta que el presupuesto esté totalmente asignado. No quieren construir un zoo a medias.

Además, el nuevo zoo tendría que pasar por un proceso de desarrollo oficial de la ciudad o del condado, dependiendo de dónde acabe.

«Ciertamente, tendrían animales salvajes; eso requiere más [aprobaciones] que, por ejemplo, una tienda minorista», dijo Jace Radke, un portavoz de Las Vegas. «No podemos especificar lo que se necesitaría hasta que el zoo decida venir a la ciudad y solicitar todas las cosas que necesitaría, incluidas las licencias comerciales, la zonificación, los permisos de construcción, la presentación de planos, etc.».

Con una superficie y un clima similares, el zoo de Phoenix es un gran modelo de lo que podría ser un zoo acreditado en Las Vegas. De hecho, los miembros de la junta directiva de la Sociedad Zoológica de Las Vegas tienen previsto visitar el zoo de Phoenix como parte del proceso de planificación. El presupuesto anual del zoo de Arizona es de unos 28 millones de dólares, y el año pasado atrajo a cerca de 1,5 millones de visitantes.

«Es el lugar más visitado, aparte del Gran Cañón», dice Bert Castro, presidente y director general del zoo de Phoenix.

El zoo de Phoenix se adapta al clima árido manteniendo a los animales de clima cálido (por lo que no hay osos polares). Todos los animales tienen acceso al interior durante los meses de calor. Y el horario de visita del público durante el verano es de 7 a 11 de la mañana para evitar el calor de la tarde.

«Los zoológicos pueden ser un beneficio para la comunidad, no sólo un gran aspecto cultural, sino también un lugar para aprender y construir la comprensión sobre los problemas de la vida silvestre», dice Castro. «Esto coincide con los objetivos de la Sociedad Zoológica de Las Vegas«.

La clave del éxito es inspirar la pasión de la comunidad y establecer relaciones, según este cuidador de zoológicos de toda la vida. Como organización sin ánimo de lucro, su zoo depende del apoyo de la comunidad. Más de 40.000 hogares o algo más de 200.000 miembros participan en su programa de socios, y el 70% de los visitantes son locales. Un zoo de Nevada tendría probablemente la proporción opuesta entre turistas y habitantes.

«Parece que están intentando hacerlo bien», dice Castro. «Les deseo la mejor de las suertes».

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