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Para el floreciente Jardín Botánico Marsh de Yale, se avecinan días dorados

Mientras guiaba a un grupo de niñas exploradoras en una visita al Jardín Botánico Marsh de Yale, no hace mucho, la conservadora Kunso Kim habló de la dependencia de las flores de las abejas, las mariposas y los pájaros para la polinización, y de lo que las plantas proporcionan a sus polinizadores a cambio: el néctar que es su alimento.

Jardín botánico

Kim, que se convirtió en directora asociada del jardín botánico a finales del año pasado, también destacó ante los niños la relación simbiótica entre las plantas y los seres humanos. «No podemos existir en la tierra sin las plantas», dijo. «Toco con ellos aspectos de la conservación a un nivel que les resulte fácil de entender. Tenemos que ayudar a proteger las plantas en un mundo en el que están desapareciendo rápidamente. Esto es lo esencial».

El Jardín Botánico Marsh, de casi dos hectáreas, está situado al norte del campus, en una ladera entre las calles Prospect y Mansfield, y alberga más de 1.200 especies de plantas, entre ellas una gran variedad de árboles, arbustos y hierbas. Entre ellos se encuentra un roble blanco gigante que es el árbol más antiguo del campus (Kim lo llama «un testigo de Yale») y una secuoya del amanecer, una especie que se creía extinguida hasta que se descubrió una hace 75 años en un lugar remoto de China. Aunque sus semillas se distribuyeron a jardines botánicos de todo el mundo, la secuoya -aún en peligro de extinción- se conoce como un «fósil viviente».

Desde su llegada al campus el pasado mes de diciembre, Kim ha estado trabajando con la directora del Jardín Botánico Marsh, Erika Edwards, profesora de ecología y biología evolutiva que también es conservadora de botánica en el Museo Peabody de Historia Natural, en el desarrollo de planes para restaurar el jardín -a menudo calificado de «joya oculta» por sus visitantes- para convertirlo en el lugar de exhibición que fue en las décadas de 1930 y 1940. En sus mejores tiempos, el jardín de Yale atraía a unos 10.000 visitantes al año.

Kim gestiona las operaciones diarias y el mantenimiento del jardín, y ha compartido sus tesoros botánicos, comunes y raros, durante las visitas, en conversaciones y a través de las redes sociales. Publica en Facebook fotos de flores y árboles en su época de floración o fructificación, con la esperanza de dar a conocer todo lo que ofrece el jardín y atraer a los miembros de la comunidad a visitarlo. El pasado mes de junio, por ejemplo, publicó el progreso de una flor cadáver (Amorphophallus titanum), una planta que florece con poca frecuencia y que emite un olor pútrido como el de la carne podrida o el de un cuerpo en descomposición. Es el tipo de planta, señala Kim, que atrae la atención tanto de los amantes de las plantas como de los simples curiosos.

Marsh

«El Jardín Botánico Marsh es un ‘museo vivo’, tan valioso como la Galería de Arte de la Universidad de Yale, el Centro de Arte Británico de Yale o el Museo Peabody de Historia Natural», dijo Kim. «Me gustaría recuperar el legado del jardín, realizando mejoras que contribuyan a convertirlo en el mejor recurso universitario y comunitario que pueda ser».

Yale adquirió el emplazamiento del jardín en 1899, cuando el paleontólogo Othniel C. Marsh -el famoso excavador de fósiles de dinosaurios y profesor de Yale- legó a la universidad su casa de cuatro plantas, los terrenos, los invernaderos y las colecciones de plantas. Estipuló que la propiedad se utilizara únicamente como jardín botánico. La casa, ahora llamada Marsh Hall, forma parte hoy de la Escuela de Estudios Forestales y Medioambientales. Las plantas de los seis invernaderos del jardín, que incluyen colecciones especiales de plantas del desierto, plantas tropicales y plantas carnívoras, se utilizan para la investigación de profesores y estudiantes y para la enseñanza en cursos que van desde la diversidad y la evolución de las plantas hasta la genética y la escultura. Varios de los invernaderos también están abiertos al público, al igual que el terreno y sus jardines.

La renombrada arquitecta paisajista Beatrix Farrand diseñó y plantó originalmente los jardines entre 1924 y 1939. Su diseño incluía un jardín sistemático, que ofrecía a los visitantes una ilustración real de la evolución de las plantas, así como un jardín de rocas y un jardín formal inspirado en el jardín formal más antiguo del mundo, el de Padua (Italia).

El jardín cayó en el abandono alrededor de la Segunda Guerra Mundial, y algunos de sus árboles fueron destruidos por enfermedades y tormentas. Aunque en los últimos años se han realizado esfuerzos para restaurar el jardín, Edwards y Kim afirman que se han comprometido a elevar el jardín de su condición de «joya oculta» a una atracción del campus.

«Tanto si intentamos replicar los diseños de Farrand total o parcialmente, como si hacemos algo diferente para ilustrar cómo ha cambiado la ciencia desde entonces, nuestro objetivo es ayudar a la gente a conectar con la naturaleza y los problemas medioambientales, y ayudarles a sentirse fascinados e inspirados por el jardín botánico», afirma Kim.

Edwards, que se incorporó a la facultad de Yale en 2017 y asumió la dirección del jardín en 2018, dice que siente que «las estrellas pueden estar finalmente alineadas» para avanzar en esa misión.

«No hay nada más mágico que un jardín botánico bien cuidado», dice. «Reclutar a Kunso para que se una a nosotros, con sus años de experiencia en la conservación de colecciones y la horticultura, proporcionó el equilibrio justo de experiencia a nuestro personal de larga data, que es tan excepcional en el apoyo a nuestros programas de investigación. Ahora puede que tengamos por fin la combinación adecuada para volver a poner en marcha algo en el exterior, para volver a nuestras raíces».

Otros miembros del personal del jardín son el veterano horticultor David Garinger, que se ocupa de las colecciones didácticas del invernadero; Christopher Bolick, que gestiona las operaciones de investigación de plantas, incluidas las modernas instalaciones de crecimiento de plantas en el nuevo edificio de ciencias de Yale; y los ayudantes de investigación Robert Rak y Eileen Williams. El mantenimiento rutinario corre a cargo del departamento de mantenimiento de jardines de la Universidad.

Colecciones

Kim también está evaluando las colecciones de los invernaderos con el doble objetivo de hacerlas lo más útiles posible para los estudiantes y profesores cuyo trabajo y estudio gira en torno a ellas.

«Nuestra principal prioridad para el jardín botánico es, en primer lugar, apoyar las misiones de enseñanza e investigación de Yale», dijo, señalando que las colecciones de plantas son estudiadas por estudiantes de escuelas tan variadas como Arquitectura y Estudios Forestales y Medioambientales, y en departamentos que van desde Geología y Geofísica hasta Ecología y Biología Evolutiva y Biología Molecular, Celular y del Desarrollo.

El trabajo en un arboreto de su ciudad natal, Chollipo (Corea del Sur), despertó el interés de Kim por las plantas cuando era adolescente.

«Ayudaba a desenvolver todos los paquetes de plantas que adquiría el arboreto», dice. «Algunas eran plantas únicas y exóticas, y pensé: ‘¡Vaya, esto es genial!'».

El entusiasmo de Kim le llevó a solicitar programas internacionales de prácticas de horticultura, incluido uno en el Savill Garden de Crown Estate, en Inglaterra. Posteriormente, con una beca completa, estudió en el programa de posgrado de Longwood en la Universidad de Delaware.

Desde entonces, ha trabajado en el Norfolk Botanical Garden de Norfolk (Virginia), el Morton Arboretum de Lisle (Illinois) y los Powell Gardens de Kansas City, y dirigió la ejecución de un plan maestro de horticultura para un parque temático de Samsung C&T Corporation en Corea del Sur. Su trabajo le dio la oportunidad de viajar por todo el mundo para recoger semillas de plantas raras y en peligro de extinción que crecían en la naturaleza, incluso en selvas remotas de China.

En todos los lugares a los que ha viajado, dice, ha sido testigo de los efectos del desarrollo y la urbanización en el paisaje natural.

«No queda mucho de nuestro entorno natural», afirma.

Uno de los principales objetivos de Kim es acoger a los jóvenes en el Jardín Botánico Marsh, tanto como lugar de aprendizaje como «santuario, donde puedan venir a explorar o simplemente a meditar», dice.

«Estar aquí, donde pueden estar en un entorno natural y ver plantas, les ayuda a comprender la importancia de la biodiversidad», dijo. «Además, es maravilloso cuando los alumnos vienen y se ensucian las manos, tocando la tierra y las plantas y aprendiendo a distinguir las buenas de las malas».

Aprovechar todo el potencial del jardín, dice Kim, ayudará a garantizar su futuro «resistente y sostenible».

«Cuando la gente aprecia el jardín, estamos creando defensores de la conservación del medio ambiente, lo que significa que este jardín -y otros paisajes naturales- podrán ser disfrutados por muchas generaciones futuras».

El Jardín Botánico Marsh, situado en el 265 de la calle Mansfield, está abierto al público de lunes a viernes de 9 a 16 horas.

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