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La inteligencia de las plantas existe

Cuando los pintores del Paleolítico decoraron las paredes de las cuevas de Chauvet, en Francia, eligieron impresionantes motivos de caballos y otros animales. Para ellos, como para la mayoría de nosotros, las plantas sólo estaban en el fondo, vegetando. Claro, una margarita puede ser bonita, una secuoya impresionante. Pero comparadas con un guepardo o un elefante, la mayoría de las plantas son, bueno, aburridas.

Con su nuevo libro, Cabaret of Plants: Forty Thousand Years Of Plant Life and the Human Imagination, el autor británico Richard Mabey se opone a este prejuicio para hacernos ver que las plantas son tan emocionantes como los animales y han sido clave en nuestra relación con el mundo.

Desde su casa en Norfolk (Inglaterra), recuerda cómo creció cerca del Sauce Silvestre de Harry Potter; por qué los árboles fueron tan a menudo la inspiración de los mitos y la magia; y cómo una mujer en Italia ha demostrado que algunas plantas pueden recordar -y aprender de- sus experiencias.

Las superestrellas de la naturaleza son animales como los chimpancés o los guepardos. Tú crees que las plantas son igual de sorprendentes. Convénzanos.

¿Qué pueden hacer las plantas que no puedan hacer los guepardos? Pueden regenerarse cuando el 90% de su cuerpo ha sido devorado. Pueden tener sexo a larga distancia y comunicarse con aproximadamente 20 sentidos más que un animal. Son argumentos muy pragmáticos. Pero creo que son valiosos sólo porque están ahí. Tendemos a juzgar a las plantas no como organismos autónomos, sino en función de lo que pueden hacer por nosotros. Pero son asombrosas por derecho propio y merecen el mismo estatus ético que los animales.

Las plantas afirmaban que las zanahorias gritaban al ser recogidas. La «nueva botánica» hace afirmaciones similares sobre la inteligencia de las plantas. ¿Son esas afirmaciones igual de descabelladas?

No. [Creo que la generación de los setenta creía que las plantas no sólo eran inteligentes, sino también conscientes, lo cual es algo muy diferente. Lo que la nueva botánica sugiere es que las plantas son sensibles y resuelven problemas, pero evitan la necesidad de autoconciencia y actividad cerebral que suponemos necesaria para la inteligencia. A menudo se acusa a los que piensan así de ser antropocéntricos, creyendo que las plantas se comportan como los humanos. El filósofo Daniel Dennett replicó maravillosamente que los críticos de esta teoría son «cerebrocéntricos», creyendo que el comportamiento inteligente no es posible sin el cerebro humano infinitamente superior. Lo que el nuevo trabajo demuestra es que las plantas, por medios que aún no comprendemos del todo, son capaces de comportarse como seres inteligentes. Son capaces de almacenar -y aprender de- los recuerdos de lo que les ocurre.

Háblenos de los experimentos de Mónica Gagliano con la mimosa pudica, alias la «planta sensible».

Monica Gagliano es una fisióloga de plantas muy dotada y fuera de lo común, o «neurobióloga de plantas», como le gusta llamarse. Hizo este famoso experimento en el que metió en macetas varias plantas de mimosa, conocida desde hace tiempo como la «planta sensible». Ya en el siglo XVIII se sabía que reaccionaba a cualquier tipo de tacto o amenaza enroscando sus hojas, en secuencia, por los tallos.

Lo que hizo Gagliano fue simular la acción del tacto dejando caer estas mimosas en maceta a una distancia fija del suelo, para que recibieran una leve descarga física. Para empezar, todas cerraron sus hojas de la manera indicada. En la segunda y tercera caída, lo hicieron bastante menos. Y al final de un gran número de gotas, ninguna se cerraba.

Los botánicos convencionales que vieron el experimento dijeron: «¡Sólo están cansadas!» [Pero repitió el experimento con las mismas plantas una semana, y luego un mes, después. Todas respondieron de la misma manera: No reaccionaron al ser dejadas caer doblando sus hojas. Pero cuando se las simulaba de la manera convencional, como si las agarraran con una mano, todas se cerraban inmediatamente.

Todos conocemos la World Wide Web. Pero usted describe algo llamado «wood wide web». Háblenos de ella.

Hace tiempo que se sabe que los árboles de un bosque están conectados por hongos micorrícicos. Es decir, hongos que viven en simbiosis con las raíces de los árboles del bosque. Los árboles del bosque no pueden crecer sin ellos porque no tienen suficiente acceso a los minerales del suelo, y los hongos no pueden crecer sin los árboles porque no tienen clorofila y por tanto no pueden fabricar azúcares. Es una hermosa simbiosis en la que participan todos los árboles.

Lo que ahora se ha empezado a descubrir es que los hongos micorrícicos no rodean a un solo árbol. Mediante el uso de oligoelementos radiactivos, los investigadores pudieron demostrar que los hongos pasaban los nutrientes entre las distintas especies de árboles en una amplia zona. Los árboles que no eran tan buenos en invierno, como los álamos, recibían alimentos fabricados por las coníferas, que se comportan mucho mejor en invierno, y viceversa. Así que el hongo está ayudando a distribuir el alimento entre los árboles del bosque para que todos se beneficien en el momento adecuado.

También se envían mensajes sobre los depredadores. Si un árbol es atacado por insectos, las sustancias químicas feromónicas se distribuyen a través de las fibras micorrizas bajo el suelo, además de ser sopladas por el aire por los árboles, para advertir a otros árboles de que un ataque de insectos es inminente y para prepararse produciendo más tanino en sus hojas. [Es un sistema bastante parlanchín.

Tengo entendido que creciste cerca del Sauce Silvestre de Harry Potter. Háblenos un poco de su infancia y de cómo se aficionó a las plantas.

Me aficioné a las plantas a la edad de seis años como cazador-recolector desconsiderado. [Fui uno de esos niños afortunados que crecieron en una época en la que se nos permitía correr de forma salvaje por el campo. Al borde de nuestro jardín trasero estaba el parque paisajístico abandonado del tío del escritor Graham Greene: unas cien hectáreas de arboretos derruidos, pistas de tenis y extraordinarias marañas de maleza. Durante las vacaciones, nuestra pandilla de vecinos pasaba los días allí. Construíamos campamentos y aprendíamos las cualidades de las distintas maderas para sostener estructuras, impermeabilizar o hacer fuego. También aprendimos la vieja costumbre campestre de comer hojas de espino, que sólo más tarde en mi vida supe que se llamaban «pan y queso».

En mi adolescencia, exploré las grandes fincas de los alrededores de Ashridge, donde había esas enormes y antiguas hayas. A una de ellas la llamé el Haya Reina: un árbol de 400 años, de porte bajo, con cuatro enormes ramas que tocaban el suelo, como un extraño gasterópodo marino. Escribí sobre él en un libro titulado Beechcombings. Más tarde, el árbol fue reanimado como el Sauce Azotador en las películas de Harry Potter. Tomaron la plantilla básica de las ramas inferiores bajas y las convirtieron en estos tentáculos giratorios que el Sauce Silvestre utiliza para defenderse.

Los árboles han aparecido a menudo en la mitología y la magia, ¿no es así?

Hay muchos rasgos de los árboles que han impresionado, y siguen haciéndolo, a la imaginación humana. A menudo aparecen como maniquíes; tienen cuerpo y extremidades. Utilizamos las palabras indistintamente. Hablamos del tronco de un árbol y de un ser humano; hablamos de raíces y extremidades. La sorprendente duración de la vida de los árboles también impresiona a los humanos. Muchas especies de árboles pueden vivir entre 500 y 1.000 años e incluso hasta 5.000 años. Nuestros antepasados transmitían las historias de la vida de cada uno de los árboles a través de sus recuerdos populares.

Las plantas emplean métodos increíblemente ingeniosos para propagarse. Háblenos de algunas de sus favoritas.

Creo que las orquídeas son la única familia de plantas de la Tierra que utiliza feromonas sexuales para atraer a los insectos en lugar del tentador olor del néctar. Los insectos son atraídos al interior porque experimentan un mensaje químico de la orquídea similar al que reciben de una hembra de la misma especie. Una vez que han entrado en la orquídea, atraídos por este olor, son manipulados por las orquídeas de forma intrigante: Son llevadas a través de laberintos, en los que recogen el polen, o lanzan trampillas que las encierran dentro de la orquídea. Cuando las abejas salen volando, están supercargadas sexualmente y así atraen a más hembras.

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