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Al clasificar las plantas en latín, no hay que olvidar el género

En mi anterior columna sobre el latín botánico, parecía indicar que el médico sueco Carl Linnaeus había establecido inmediatamente la nomenclatura binomial.

Esto no es del todo correcto. Aunque reconocía tanto el género como la especie, sus entradas para las especies no consistían inicialmente en una sola palabra. Eran descriptivas y, por lo tanto, con muchas palabras.

Linneo añadió palabras sueltas como anotaciones al margen, y éstas evolucionaron hasta el epíteto de una sola palabra que utilizamos hoy.

Ahora debemos hablar de los epítetos propiamente dichos. Mientras que los géneros son palabras sueltas, la designación de la especie es el nombre del género emparejado con un epíteto de una sola palabra. No es una palabra aislada, y si se utilizara así sería un error.

En parte, esto se debe a que muchos epítetos se reutilizan. Por ejemplo, hace poco hice una columna sobre las plantas productoras de azúcar, una de las cuales es la caña de azúcar, Saccharum officinalis. «Officinalis» significa «medicinal» en latín, y hay muchas plantas medicinales con el epíteto de «officinalis». (Sólo un recordatorio de que mientras nosotros usamos el azúcar como edulcorante, los antiguos lo usaban con fines medicinales). En una búsqueda rápida de epítetos de plantas aparecieron 49 plantas más con la denominación «officinalis».

Roma

¿Por qué el latín se convirtió en la lengua de comunicación internacional? Cuando Roma conquistó la mayor parte del mundo occidental y los países mediterráneos, permitió a los pueblos conquistados mantener sus propias lenguas. Sin embargo, el latín y el griego se utilizaban ampliamente en todo el imperio.

Con la caída de los romanos, el latín evolucionó como lo hacen las lenguas, pero siguió utilizándose como lengua común de la ciencia, la administración y el derecho, y fue parte integrante de la Iglesia católica en forma de latín eclesiástico.

Al ser la lengua de los estudiosos, muchos de los escritos botánicos mencionados anteriormente se redactaron en latín.

El inglés es un idioma inusual en varios aspectos, pero sobre todo en que las palabras no tienen género. Este no es el caso de muchas otras lenguas, incluido el latín.

Así que el primer obstáculo que tuvimos que superar fue la necesidad de reconocer la importancia del género para seguir las reglas del latín botánico. Y el género en latín, como en otras lenguas de género, no tiene reglas lógicas. Por lo tanto, hay que reconocer las terminaciones de género y una serie de casos especiales cuando se aprende la nomenclatura botánica.

Los nombres de género derivados del latín que terminan en «-us» son masculinos. Los que terminan en «-a» son femeninos y los que terminan en «-um» son neutros. El epíteto seguirá estas terminaciones, ya que la terminación del género determina la del epíteto y debe coincidir con el género.

Por tanto, la raíz latina «purpure» -que significa «púrpura»- dará como resultado Ceanothus purpureus (una planta masculina), Echinacea purpurea (una planta femenina) y Eupatorium pupureum (una planta de género neutro).

Sencillo, ¿verdad? Pues no tanto. Muchos nombres de géneros derivan del griego, que tiene diferentes terminaciones que definen el masculino, el femenino y el neutro. Por ejemplo, mientras que «-a» es una terminación femenina, también lo son «-ago», «-e» y «-is», por nombrar algunas.

Tenga en cuenta, sin embargo, que las terminaciones de los epítetos utilizan las terminaciones latinas para coincidir con las palabras del griego. Por ejemplo, Solidago albopilosa (vara de oro de pelo blanco), que ya puede ver que es un nombre de planta femenino.

También hay nombres de género elegidos para honrar a botánicos u otras personas. Por ejemplo, hay un género con 179 entradas llamado Banksia en honor a Sir Joseph Banks. Observará que Sir Joseph era un hombre, pero con la terminación «-a» de Banksia, la nomenclatura es femenina, y todos los epítetos tienen terminaciones femeninas.

Sir Joseph participó en el primer viaje de Cook alrededor del mundo, llevando a Inglaterra muchos especímenes botánicos de plantas desconocidas en Europa. Más tarde se convirtió en el primer consejero del rey en el Real Jardín Botánico de Kew (Londres), y envió a otros exploradores en misiones de recolección de plantas por todo el mundo.

Para confundir un poco más las cosas, hay epítetos que se rigen por un conjunto de normas independientes. Hay epítetos que son iguales para todos los géneros. Hay epítetos que son realmente sustantivos y hacen referencia a una persona.

Género de la persona

En este último caso, el epíteto coincidirá con el género de la persona a la que hace referencia. Así, Lonicera henryi se refiere a August Henry, un botánico (masculino) de Irlanda, mientras que Ponthieva brittoniae se refiere a Elizabeth Knight Britton, una notable brióloga (su marido fue el director fundador del Jardín Botánico de Nueva York), que tiene muchas plantas nombradas en su honor.

Y todos los árboles son femeninos, excepto el Acer (arce), que es neutro. (Sí, por supuesto, hay algunas otras excepciones).

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